Groeiende robot kan ingezet worden bij zoek en reddingsoperaties

Onderzoekers van de Stanford Universiteit in Californië hebben een groeiende robot ontwikkeld die zich vult met lucht en “groeit” als een klimplant om zich zo naar moeilijk bereikbare plaatsen te verplaatsen. Het apparaat kan dienst doen bij zoek- en reddingsoperaties om overlevenden te bereiken en ze van water te voorzien.

 

De slangachtige machine heeft een vrij eenvoudige constructie: het is een soort oppompbare slang met aan het begin een pomp en aan het eind een camera.

Het apparaat begint als een opgerolde slang. Blaast zichzelf vol met lucht in de richting van de camera en kan zich zo door puin en smalle openingen manoeuvreren om naar overlevenden te zoeken en hen van water te voorzien.

Het ingenieuze concept zorgt ervoor dat de robot op moeilijk bereikbare plaatsen kan komen. De onderzoekers van de Stanford Universiteit hebben de robot inmiddels uitvoerig getest.

De robot slaagde erin om door plakkerig vliegpapier, lijm, spijkers en langs een ijzige muur te bewegen. Hoewel het een paar lekkages opliep door de scherpe spijkers, slaagde het er toch in om door te gaan tot aan het einde van de hindernis-baan.

“Wat dit robotontwerp extreem nuttig maakt is dat de robot langer wordt doordat het zichzelf uitrolt. Alleen het uiteinde van slang met de camera beweegt terwijl de rest van slang niet verplaatst” zegt Elliot Hawkes, een assistent-professor aan de universiteit van Californië, Santa Barbara en hoofdonderzoeker van het project.

‘Het lichaam van de robot kan vastplakken aan de omgeving of bekneld zitten tussen rotsen, maar dat stopt de robot niet omdat de kop van de robotslang kan doorgaan doordat er nieuw materiaal aan het einde wordt toegevoegd.’

De robot is behoorlijk sterk want hij kan een gewicht van 100 kilo heffen. Hij kan zichzelf tot een staande kolom oprollen en hij kan zich door een gat wurmen van slechts één tiende van zijn eigen diameter. Al deze eigenschappen maken het project waardevol om door te ontwikkelen.

Op dit moment is het prototype gemaakt van goedkope kunststof maar de onderzoekers zijn van plan om sterkere materialen zoals kevlar te gebruiken voor een toekomstig model.

De robot schijnt ook met vloeistoffen zoals water gevuld te kunnen worden in plaats van lucht. Zo zou de robot mensen die bekneld zitten kunnen voorzien van water en zou hij bijvoorbeeld ook gebruikt kunnen worden om branden te blussen.